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23-4-2024

El jugador que cambió la historia del fútbol y que no conoce casi nadie

Bill McCracken
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Estaba esperando que hubiera alguna polémica con algún fuera de juego para publicar esta entrada pero, como en realidad es totalmente atemporal, se me ha venido ahora a la cabeza quizás por la polémica del otro día del Real Madrid-Barça.

Entre los 500 jugadores más famosos de la historia no se encuentra el protagonista de esta entrada, entre otras cosas porque casi nadie es capaz de nombrar a un solo futbolista nacido en el siglo XIX.

El nombre del jugador es Bill McCracken, jugador norirlandés nacido en Belfast en 1883. En 1904 fichó por el famoso Newcastle inglés, uno de los grandes históricos de la competición que había surgido en 1888, 40 años antes que la Liga española. Entre 1888 y 1904, el Newcastle tenía como mejor resultado un tercer puesto en 1902.

Desde 1863, la regla del fuera de juego, la número 11 de la FIFA, marcaba que un jugador estaba en situación antirreglamentaria si cuando recibía el balón o este llegaba a su altura, había menos de tres jugadores rivales más cerca de la línea de fondo. Con esa regla se convivió mucho tiempo, en un sistema donde lo normal era dar patadones a seguir y donde el sistema universal (inglés) era de dos defensas, tres centrocampistas, cinco delanteros. Y el portero, a rezar.

Nada más llegar a Newcastle, McCracken empezó a compartir esa posición defensiva con Andy McCombie y Jack Carr. En los 34 partidos, apenas recibieron 33 goles, una cifra ridícula para la época. En realidad, no sé si fue entonces o años más tarde cuando McCracken ideó algo tan aparentemente sencillo como era adelantarse junto a su compañero de defensa para dejar al delantero rival en fuera de juego. Incluso si su compañero estaba despistado, el fuera de juego seguía existiendo por esa regla de que hubiera menos de tres jugadores entre el delantero y la portería.

El Newcastle ganó esa Liga de 1905, la de 1907 y la de 1909. McCraken jugó allí 20 años, hasta 1924, así que no participó de la última Liga del club, en 1927. 97 años llevan sin ganarla.

Dicen todas las crónicas que los equipos de la época no estaban preparados para quebrar esa estratagema, así que decidieron imitarla, lo que redujo enormemente el número de goles en la Primera división inglesa. Por ello, en 1925, la FIFA decidió cambiar la regla y reducir de tres a dos el número de jugadores necesarios para inhabilitar el fuera de juego, algo que se mantuvo inamovido hasta 1990 y, desde entonces, solo con algunas variantes.

En varios reportajes he leído que McCraken empezó a utilizar esa táctica junto a Frank Hudspeth, otro jugador histórico del Newcastle, pero al que en realidad llegó en 1910 (había nacido en 1890), y en el que estuvo hasta 1929, así que jugó 14 años junto a McCraken y, aunque no ganó las tres primeras Ligas 'urracas', sí pudo celebrar esa cuarta y última.