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6-1-2022. ¿Cuándo se inventó la vacuna? ¿Quién fue?

Escrache en 2013, selfi en 2014, refugiado en 2015, populismo en 2016, aporofobia en 2017, microplástico en 2018, emoji en 2019, confinamiento en 2020 y vacuna en 2021. Esas han sido las palabras del año según la FundéuRAE (antes Fundéu BBVA). No hay más, porque la elección de 2013 fue la primera. Ver todas en la web ‘organizadora’

De esas palabras, las hay completamente nuevas, las hay que han adquirido dimensiones o significados nuevos, las hay importadas, las hay compuestas y las hay no muy usadas.

La palabra de 2021, vacuna, no tiene nada de eso. Es una palabra  antigua y muy usada. En concreto, la han usado varias veces el cien por cien de los españoles en el año recién terminado. Y de hecho, también la han usado ya en el presente y todavía brevísimo 2022.

¿Pero cuánto de antigua es? Bastante, pero menos que la vacuna en sí. Muy resumidamente: lo que actualmente se conoce como ‘vacuna’ fue desarrollada por primera vez a finales del siglo XVIII, en 1796, por el médico inglés Edward Jenner. Y la palabra en sí fue empezada a utilizarse alrededor del año 1881, cuando el francés Louis Pasteur, creador de la primera vacuna de laboratorio y mucho más célebre que su predecesor, le adjudicó esa denominación en honor precisamente de Jenner.

Esa primera vacuna de Jenner tuvo como objetivo luchar contra la viruela, una de las enfermedades más mortíferas que han existido, con centenares de millones de muertos en la historia. Y Pasteur eligió la palabra vacuna porque el hallazgo de Jenner se produjo gracias a que asoció el hecho de que las ordeñadoras de vacas no enfermaran de viruela gracias a que previamente habían enfermado de un tipo de viruela menos grave transmitido a través de las vacas, lo que las hacía quedar inmunizadas.

Esta vacuna de la viruela, todavía en estado muy primigenio, tiene además una apasionante historia de viaje, el que emprendió entre 1803 y 1806 España, reinada entonces por Carlos IV, por el continente sudamericano. Lo que tiempo después se bautizó como Real Expedición Filantrópica de la Vacuna tenía como objetivo transportar, en niños, la vacuna ideada por Jenner a los territorios sudamericanos que entonces eran españoles.

En aquel barco, una corbeta llamada María Pita, viajaban entre otros el médico Francisco Javier Balmis (en su honor el viaje se conoce también como Expedición Balmis) y la enfermera Isabel Zendal, rectora del Orfanato de la Caridad de La Coruña y conocida más de 200 años después por dar nombre al hospital construido en la ciudad de Madrid.

Así empezó la expansión de la vacuna de la viruela, si bien fueron necesarios alrededor de 180 años para que la enfermedad se considerara ya erradicada en 1980 después de haber causado estragos gravísimos por todo el mundo.

Hasta el año 2020, al menos en España, la palabra vacuna apenas era utilizada por los padres que debían ponérsela a los hijos, por las personas que necesitaban inmunizarse contra la gripe y por los viajeros que se aprestaban a visitar algún país en el que son obligatorias.

Ahora la usa todo el mundo y por eso, entre otros criterios, ha resultado la elegida por la FundéuRAE.

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